Los efectos nocivos de los productos de espuma de poliestireno en el medio ambiente

Lo que tal vez no sepas sobre la espuma

Muchas ciudades de los Estados Unidos han aprobado o están en proceso de aprobar leyes que prohíben el uso de contenedores de espuma de poliestireno expandido para llevar a casa.

Comúnmente llamado Styrofoam™, el poliestireno ganó popularidad en las industrias de servicios alimenticios y de embalaje debido a sus propiedades aislantes. Ahora sabemos que el coste de esta conveniencia supera con creces cualquier beneficio. Muchos científicos creen que la fabricación de contenedores de espuma es perjudicial para los seres humanos y la vida silvestre, crea basura ambiental que es costosa y difícil de limpiar, y simplemente no es ambientalmente sostenible.

No es biodegradable, está hecho de recursos no renovables

Beber café de una taza de espuma toma sólo unos minutos pero esa taza durará por generaciones en un vertedero. El poliestireno nunca se biodegrada completamente porque es resistente a la fotólisis, el proceso en el que la luz hace que un material se descomponga. Dura prácticamente para siempre, pero los recursos utilizados para hacer espuma no lo harán. La espuma de poliestireno está hecha de petróleo, un recurso no renovable. No sólo existe un suministro limitado de este recurso, sino que los métodos utilizados para recoger el petróleo a menudo dan lugar a riesgos ambientales como los derrames de petróleo que contaminan aún más nuestro planeta.

Dañino para los humanos

El poliestireno está hecho de estireno, que está clasificado como un posible carcinógeno humano por la EPA y por el Departamento de Salud y Servicios Humanos. Los trabajadores expuestos al estireno en las plantas de fabricación pueden experimentar potencialmente efectos negativos para la salud, incluyendo:

  • Irritación de los ojos, la piel, las vías respiratorias y los efectos gastrointestinales
  • Los trastornos del sistema nervioso central como la depresión, el dolor de cabeza, la fatiga y la debilidad

Los restaurantes que usan contenedores de espuma también están poniendo en riesgo a sus clientes. Los productos químicos tóxicos pueden filtrarse en los alimentos, especialmente si el recipiente se calienta en el microondas.

Peligroso para la vida marina y las vías de agua

Un nuevo informe de la UCLA estima que cerca de 20 millones de toneladas de plástico entran en el medio ambiente oceánico anualmente. En algunas áreas hasta el 80% de la basura marina es plástico, la mayoría de la cual es poliestireno. La espuma liviana es fácilmente transportada por el viento y la basura de espuma se abre paso rápidamente hacia los desagües, vías fluviales y océanos. En el medio ambiente se divide en trozos cada vez más pequeños que las aves y los animales acuáticos a menudo confunden con comida. Una vez ingeridas, estas pequeñas partículas de espuma constriñen las vías respiratorias y causan grandes daños a los órganos internos.

Los estudios también han demostrado que el poliestireno absorbe fácilmente los productos químicos tóxicos mientras flota en las vías fluviales y estas toxinas se transfieren a los peces que se comen las partículas. Esos peces son comidos por peces más grandes y las toxinas suben por la cadena alimenticia, finalmente a las personas.

¿No podemos simplemente reciclarlo?

Aunque existe la tecnología para reciclar el poliestireno expandido, los sistemas son costosos y difíciles de manejar y hay poco mercado para el material resultante. Muy pocos centros de reciclaje aceptan el poliestireno expandido, por lo que en la mayoría de los casos cualquier contenedor de espuma para alimentos que se coloca en los contenedores de reciclaje termina finalmente en un vertedero donde nunca se biodegradan. O peor aún, ¡en nuestras vías fluviales! En los pocos casos en que se recicla, se utiliza para crear un producto completamente diferente. Los vasos de espuma reciclados no se utilizan para hacer nuevos vasos de espuma. Por lo tanto, cualquier nuevo recipiente de espuma producido debe ser hecho de todos los recursos de petróleo virgen. Incluso si el reciclaje de poliestireno ganara impulso, producir nuevos recipientes de espuma seguiría siendo insostenible.

La marea cambiante

Con tantas alternativas ecológicas disponibles, como las conchas de fibra y los vasos calientes compostables, el uso de poliestireno para vasos y recipientes de comida se está convirtiendo rápidamente en una cosa del pasado. Los nuevos materiales también están siendo comúnmente usados en productos, como tazones de caña de azúcar y vasos de fibra de bambú.

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